El uso de semen de carne en las vacas lecheras en los últimos tres años ha sido sencillamente asombroso. Un reciente informe de la Asociación Nacional de Criadores de Animales (NAAB) sobre el uso de semen indicó que se utilizaron casi 7 millones de unidades de semen de carne con vacas lecheras en 2020.

Dado que se necesitan de tres a cuatro unidades de semen para crear una preñez en las hembras lecheras, esto implicaría que a partir de finales de 2020 y los primeros nueve meses de 2021, deberíamos ver nacer entre 1,7 y 2 millones de terneros cruzados de carne con leche. Esta cifra podría superar fácilmente los 3 millones en los próximos dos años.

¿Qué impulsó este cambio? Obviamente, el mayor uso de semen sexado creó un gran número de novillas de reemplazo, dejando capacidad uterina para el uso de genética de carne. No hay que olvidar el impacto de que tres grandes empacadores dejaron de cosechar novillos Holstein, disminuyendo los precios de los terneros Holstein.

Para ilustrar aún más este punto, los investigadores del Estado de Kansas completaron recientemente un resumen de cómo se están vendiendo los terneros cruzados con carne de vacuno en Superior Livestock Auction. Esos datos mostraron que estos terneros de 550 a 600 libras se vendían a 15 dólares por quintal (cwt) por debajo de los terneros rectos de tipo Black Angus. Sin embargo, los terneros rectos de tipo Holstein se vendieron a 40 dólares por quintal por debajo del precio de la carne de vacuno.

En resumen: Los terneros de carne obtuvieron entre 80 y 90 dólares más por cabeza que los novillos Holstein.

Hace tres años, muchos productores de leche simplemente buscaban semen “barato” que produjera un ternero negro. Las empresas de semen respondieron limpiando los tanques de semen viejo y de genética marginal. Lamentablemente, esto creó el ganado que hemos estado viendo en los corrales de engorde y en los rieles de empaque el año pasado. Como resultado, el sector de la alimentación y el envasado ha empezado a reaccionar poniendo el mismo precio a este ganado que a un buey Holstein.

¿Qué significa realmente utilizar un “buen” semen y una “buena” genética?

Un productor de leche puede preguntarse entonces en qué rasgos debe centrarse para aumentar el valor de un ternero cruzado. Los productores de leche siempre han dado prioridad a la fertilidad y a la facilidad de parto, y eso nunca cambiará porque ambas son muy importantes desde el punto de vista económico en la explotación lechera. Pero lo que sí cambiará es su atención a otros rasgos que también crean valor para quienes compran los terneros más adelante en la cadena de suministro.

Empecemos por la raza de carne utilizada. En la reunión de la Beef Improvement Federation de 2019, preguntamos a 20 líderes de la industria qué raza de toro debería utilizarse en las vacas lecheras para crear el ternero cruzado ideal. El cien por cien dijo que Simmental-Angus, Charolais o Limousin. Nadie dijo Angus. Irónicamente, nuestra estimación sugiere que alrededor del 60% del semen de vacuno utilizado por los productores de leche es Angus.

¿Por qué Angus? Es lo que pide la industria de la alimentación y el empaquetado, y están dispuestos a pagar primas por los que alcanzan los umbrales de calidad. Hoy en día, casi todos los envasadores tienen marcas Angus, por lo que centrarse en la “piel negra” sigue siendo importante. Esto, junto con el hecho de que el ganado Angus crece igual de bien que las llamadas razas de “crecimiento”, ha hecho que sea una elección popular.

¿Qué más hay que tener en cuenta? Respuesta: la salud de los terneros. Al igual que la industria láctea entiende la importancia de utilizar calostro de calidad y buenas raciones de inicio para las novillas lecheras de reemplazo (debido a su posterior impacto en la producción de leche), lo mismo se aplica a estos terneros recién nacidos que se dirigen a los ranchos de terneros. Los terneros que se enferman al principio de su vida crecerán más lentamente a lo largo de su vida y tendrán un grado de calidad reducido cuando se cuelguen en la vía. Por lo tanto, al igual que con las novillas de reemplazo, el calostro de calidad y las dietas de inicio para terneros de calidad son una necesidad.

Al igual que la industria láctea ha utilizado durante años indicadores genéticos para mejorar la producción de leche por vaca, años de investigación genética han proporcionado a la industria de la carne de vacuno rasgos indicadores similares, llamados diferencias esperadas de progenie (EPDs). Se trata de una estimación de cómo se comportarán los terneros genéticamente superiores en comparación con los terneros con EPDs medios o inferiores a la media.

Veamos tres rasgos importantes que un productor lechero debe tener en cuenta a la hora de seleccionar el semen de carne:

1. Crecimiento. Yo diría que el primer rasgo a considerar es el crecimiento. Los terneros con un crecimiento superior tienen un mayor valor para el rancho de terneros o el corral de engorde. Hay una serie de indicadores de crecimiento, pero me gusta mirar los números de EPD de peso al año. Ya que Angus es una raza popular, veamos ilustraciones simples usando EPDs genéticos de Angus.

El promedio actual de EPD de un año de Angus es de +99, mientras que los del 1% superior, que muchas compañías de I.A. tienen ahora disponibles, es de +153. (Si se apunta al 5% superior, ese número sería +138.) A un año de edad, esto sugiere que un ternero genéticamente superior es 54 libras más pesado. En el rancho de terneros, eso podría ser fácilmente un cuarto de libra extra por día, o durante 150 a 180 días, un extra de 37 a 40 libras. Si se multiplica por el precio de mercado, se entiende rápidamente por qué son importantes los rasgos de crecimiento. Para el corral de engorde, la diferencia de ganancia diaria podría ser fácilmente de 0.3 libras por cabeza, por día. Los terneros de leche pueden pasar hasta 220 ó 250 días en el corral de engorde, lo que significa otras 65 ó 75 libras. Si multiplicamos eso por el precio de mercado actual de 1,15 dólares por libra, podemos ver por qué los indicadores de crecimiento serán muy importantes.

2. Grado de calidad. Como se ha mencionado anteriormente, el grado de calidad es importante porque casi el 75% de todo el ganado vacuno se vende en una parrilla o fórmula hoy en día, y el grado es donde pueden existir primas o descuentos. A diferencia de los bueyes Holstein, que se venden a menudo en base al peso vivo, la mayoría de los bueyes cruzados leche con carne  se venden en una parrilla. El jaspeado, que es el factor clave del grado de calidad, es muy heredable, por lo que la selección genética puede tener un gran impacto. De nuevo, utilizando los valores de Angus, la media de la raza para el marmoleo es de 0,51, pero el 1% superior es de 1,37. Esto equivale a una diferencia de casi un grado de calidad completo. Dicho esto, si el promedio de la industria hoy en día es Choice bajo, los terneros genéticamente superiores podrían pasar a Prime casi bajo. Tenga en cuenta que una parrilla que miré recientemente tenía una diferencia de 18 dólares por quintal entre Prime y Choice. Tomemos por ejemplo una canal típica de novillo de 900 libras. Es una diferencia de 162 dólares. Por eso la genética es importante.

3. Musculatura. En el caso de los Holsteins rectos, una crítica importante es su pobre porcentaje de faenado, por lo que otro rasgo a considerar es la musculatura. De nuevo, utilizando los datos de Angus, el mejor indicador de musculatura es el área del ribeye (RE). El promedio de la raza Angus para el EPD de RE es de 0,53 pulgadas cuadradas, y el 1% superior es de 1,17 pulgadas cuadradas. Esa diferencia de más de media pulgada cuadrada de RE podría ciertamente tener un impacto en el porcentaje de faenado.

Hay, por supuesto, otros rasgos a tener en cuenta, como la puntuación de la estructura, ya que no queremos que el ganado sea demasiado alto o tenga demasiada grasa, ya que el grado de rendimiento es importante.

También me gustaría animar a las explotaciones lecheras a que consideren el uso de etiquetas auriculares RFID para garantizar la verificación genética, ya que los ranchos de terneros, los cebaderos y los envasadores las considerarán una pieza importante del rompecabezas. En la mayoría de los casos, estas etiquetas serán una parte clave de los protocolos de marca de la cadena de suministro de las empresas de inteligencia artificial.

El espacio no permite hablar mucho de hacia dónde irán los programas de carne por leche en el futuro, pero una idea que quiero plantar es que, al igual que en los últimos tres años se ha visto crecer el uso de semen de carne, en los próximos tres o cuatro años, empezaremos a ver cómo se colocan embriones en el útero de las vacas lecheras en lugar de semen. Esto creará un nuevo valor añadido en la explotación y algunos cambios interesantes.

Para resumir, recuerde esto: Los productores de leche conocen la importancia de centrarse en el valor de mercado de la leche, y ahora también tienen que considerar el valor del ternero  de un día, ya que se convertirá en un importante centro de beneficios para aumentar la rentabilidad general de la explotación. No se obsesione con una diferencia de 1 ó 2 dólares en una unidad de semen cuando podría estar afectando el valor de su ternero en 30 ó 40 dólares.

Artículo escrito por: Larry Corah, Profesor Emérito de Kansas State University, Miembro retirado de la Supply chain Supply Chain Certified Angus Beef para progressivedairy.com 

Traducción: MVZ Brenda Yumibe, Alta Genetics México