Aunque parece haber un acuerdo general sobre el beneficio de que las vaquillas paran a los 24 meses de edad, según los datos del Sistema Nacional de Vigilancia de la Salud Animal (NAHMS) de 2014, no está ocurriendo.

Se ha producido una cierta mejora en la edad al primer parto desde 1996 con 25,5 meses hasta 25 meses en 2014. Sin embargo, también hay varias razones por las que la edad media al primer parto puede ser mayor en una determinada explotación lechera: los partos son más bajos durante los meses de verano, el. manejo o el retraso de los primeros partos para llenar los huecos en el ciclo de partos del rebaño y otros eventos que aparecen en un año determinado, pero no otros años.

Las vaquillas no pueden compensar el crecimiento perdido de los terneros 

Las vaquillas tienen una curva de crecimiento distinta en cuanto a peso y altura. Por supuesto, esto variará en parte con la genética de un rebaño y con los animales individuales. En la figura 1 se muestra un ejemplo de una base de datos de cinco años. Después del destete, el aumento de peso debe ser de 1,8 a 2 libras diarias hasta el primer parto para las Holsteins. Los aumentos diarios superiores a un kilo (2,2 libras) pueden ser problemáticos porque se ha comprobado que ese aumento es la tasa máxima de deposición de proteínas. Los aumentos superiores a esa cifra pueden conducir a un engorde indebido. Este aumento de peso corporal es bastante lineal. Algunos criadores de terneros y vaquillas me han dicho que, aunque sus terneros no lo hagan tan bien en los dos primeros meses, pueden recuperarlo más tarde con ganancias diarias de 2,5 a 3 libras. Pero, cualquier ingesta de energía que permita un crecimiento superior a 2,2 libras por día terminará como grasa y no se fomenta porque generalmente se hace para superar un programa de crecimiento de terneros pobre.

Eficiencias relativas de un aumento en el peso y altura desde el nacimiento hasta el primer parto en ganado lechero

Los pesos corporales antes y después del parto deben tener en cuenta esto, independientemente de la paridad. Las vacas pierden alrededor del 11% de su peso corporal en el momento del parto por el peso del ternero, la placenta y otros tejidos y fluidos.

Pero el aumento de altura en las vaquillas no es lineal. Aproximadamente la mitad del aumento de altura se produce entre el nacimiento y el final de los seis meses de edad. Sólo otro 25% del aumento de altura se produce en los seis meses siguientes, y sólo el 25% se produce en los últimos 12 meses antes del primer parto. Este patrón es bastante diferente del aumento de peso y es fundamental para entender la alimentación y el manejo de las terneras y vaquillas lecheras. Este aumento de altura está directamente relacionado con la secreción de la hormona del crecimiento y depende de la edad. Y, por lo que sé, no hay un aumento compensatorio de la altura en un período posterior de crecimiento.

El crecimiento de los terneros antes del destete es el más eficiente

Ahora, retrocedamos un momento para establecer algunos elementos clave del proceso de crecimiento y desarrollo. Es más eficiente durante los primeros seis meses de vida. Es necesario que se produzca cierto engorde desde el nacimiento como crecimiento y desarrollo normales. Las células adiposas (de grasa) aumentan primero por hiperplasia, es decir, un mayor número de células de grasa a una edad temprana. Posteriormente, el engorde se produce por hipertrofia, es decir, un aumento del tamaño de las células grasas. Si hay más células grasas establecidas en los primeros años de vida, la propensión a engordar más tarde se produce con más facilidad porque hay más células grasas para aumentar de tamaño. Un aumento medio diario de entre 1,5 y 1,7 libras durante los dos primeros meses duplica el peso corporal al final de los dos meses de edad. Después, una ganancia media diaria de 1,8 a 2,0 libras durante los 22 meses siguientes da como resultado un peso corporal de 1.400 libras antes del parto a los 22-24 meses de edad.

Las principales variables de alimentación incluyen la ingesta de materia seca (DMI), que puede ser bastante variable, más que en el caso de las vacas, y que disminuye como porcentaje del peso corporal a medida que las novillas crecen. Los niveles de proteína y energía de la dieta se mantienen similares en base al porcentaje de DMI, pero la cantidad requerida aumenta a medida que las novillas crecen. La relación proteína-energía es crítica para prevenir el engorde, con el objetivo de que la condición corporal esté alrededor de 3. Las novillas gordas, al igual que las vacas gordas, sufren el “síndrome de la vaca gorda”, que incluye un menor IMD, más problemas metabólicos y probablemente también más dificultades para el parto. Esto último suele deberse al engorde interno por encima del rumen, alrededor de los riñones, que estrecha la zona del canal de parto.

El periodo de las terneras antes del destete no es donde las granjas deben recortar costos

Existe la suposición común de que, dado que los costos de alimentación y de otro tipo del periodo de crecimiento de las terneras son los mayores, ese es el mejor lugar para recortar costos. Sin embargo, el periodo de cría es también el más eficiente para la conversión de nutrientes en crecimiento y tiene el mayor impacto en la producción de leche de la ternera. La tabla 1 muestra los datos de un gran rancho de terneras y vaquillas en España, con el que he trabajado en el pasado. Obsérvese que la mejor eficiencia alimentaria fue la de los terneros durante los primeros 65 días.

Un análisis detallado de 62 explotaciones lecheras de Wisconsin dio como resultado los datos que se muestran en la Figura 2. Los costos totales para criar una vaquilla en 2013 fueron de unos 2.200 dólares, y el 16% de ese costo se produjo durante el periodo de cría. Durante ese periodo, la mano de obra supuso alrededor del 37% de ese costo, junto con el 44% del costo de la alimentación. Desafortunadamente, los costos de alimentación a menudo reciben una atención indebida para reducirse durante el periodo de terneros, el periodo en el que la conversión de nutrientes en crecimiento es mayor. Por otro lado, los costos de alimentación aumentan progresivamente durante el periodo de vaquillas y suponen el 57% del total de los costos de cría del periodo de vaquillas. Esto se debe a que, aunque los piensos para vaquillas cuestan menos por libra que los que se dan a los terneros, las vaquillas, al ser más grandes, tienen más costos de mantenimiento, ya que hay menos cantidad de lo que comen disponible para el crecimiento. Por ello, los costos diarios de alimentación de las vaquillas aumentan a medida que aumenta su peso corporal, como se observa en la figura 2.

En conclusión, las terneras tienen la mayor conversión de nutrientes en crecimiento, y ese crecimiento se traduce en la cantidad de leche que producen cuando lactan. El período de las terneras no es un buen momento para escatimar o recortar gastos. Las vaquillas deben ser alimentadas con raciones bien equilibradas para conseguir un aumento diario de entre 1,8 y 2 libras para evitar así el engorde y el temido síndrome de la vaca gorda después del parto.

Artículo escrito por: A.F. Kertz, Nutricionista de Andhil LLC para progressive dairy

Traducción: MVZ Brenda Yumibe, Alta Genetics México